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Le paludisme descend du singe

Le parasite aurait été transmis à l’homme par le chimpanzé. C’est ce que vient de découvrir une équipe de chercheurs de l’Université de Californie, infirmant les thèses admises jusqu’à présent. Selon l’OMS, le paludisme, également appelé la malaria, contamine entre 300 et 500 millions de personnes chaque année et en décime environ 1 à 3 millions. Principalement des enfants de moins de cinq ans Principalement en Afrique sub-saharienne.

Le paludisme est un parasite par la piqûre d’un moustique, l’anophèle, qui provoque des fièvres intermittentes. C’est la parasitose tropicale la plus importante. Il a suffi à l’équipe de chercheurs dirigée par Francisco Ayala de comparer le Plasmodium falciparum, principal parasite responsable du paludisme chez l’homme, et le Plasmodium reichenowi, celui qui contamine le chimpanzé pour « constater, relate l’Express, que le parasite humain était un descendant de celui du singe ».
 
Cette découverte vient d’être communiquée dans la revue de l’Académie américaine des Sciences, Proceedings of the National Academy of Sciences.

Jusqu’à présent la communauté scientifique estimait que ces parasites avaient un ancêtre commun, vieux de cinq à sept millions d’années. Selon les travaux de Francisco Ayala et de ses collègues, le Plasmodium falciparum aurait été transmis à l’homme beaucoup plus récemment bien qu’on ignore précisément quand (entre trois millions et 10 000 ans). Celui-ci l’aurait reçu d’un moustique ayant au préalable attaqué un chimpanzé.
 
« Le parasite simien, précise le Nouvel obs, aurait ensuite subi toute une série de mutations génétiques pour s’adapter à son nouvel hôte ».
Cette découverte est de première importance car il permettrait enfin de mettre au point un vaccin qui pourrait éradiquer cette maladie.


 

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